Comment United Airlines essaie de planifier une pandémie

Lorsque la pandémie de coronavirus a anéanti les voyages au printemps, United Airlines a réduit son horaire de vol, salé des avions dans le désert du Nouveau-Mexique et stationné des avions dans des hangars à travers le pays.

C’était la partie facile.

Maintenant, avec ce qui est normalement la haute saison estivale derrière elle et les voyages se déroulant par à-coups, la compagnie aérienne continue de peaufiner chaque facette de son activité, de la maintenance à la planification des vols, alors qu’elle tente de prédire où un public méfiant le fera. voler, un défi même dans les meilleurs moments.

«Nous pouvons vraiment jeter la boule de cristal, qui était floue au départ», a déclaré Ankit Gupta, vice-président de United pour la planification du réseau national.

Le volume de passagers des compagnies aériennes américaines est en baisse d’environ 65%, selon un groupe industriel, et les principaux transporteurs se sont endettés énormément en perdant des milliards de dollars chaque mois. Après que les espoirs d’un deuxième programme de sauvetage du Congrès se sont évanouis le mois dernier, United a licencié plus de 13 000 travailleurs et American Airlines en a quitté 19 000.

Mais alors que chaque compagnie aérienne est en difficulté, chacune se débat à sa manière. United compte beaucoup plus que ses rivaux sur les voyages internationaux, qui sont profondément déprimés et devraient prendre beaucoup plus de temps que les voyages intérieurs pour rebondir. Les voyages d’affaires lucratifs tarderont également à revenir, et la compagnie aérienne a déclaré cette semaine qu’elle avait amassé plus de 19 milliards de dollars en espèces et autres fonds disponibles pour faire face à la récession.

«Nous avons 12 à 15 mois de douleur, de sacrifice et de difficultés à venir», a déclaré le directeur général de United, Scott Kirby, lors d’une conférence téléphonique sur les résultats jeudi. «Mais nous avons fait ce qu’il fallait dans les phases initiales pour avoir confiance – c’est vraiment une question de confiance – pour traverser la crise et passer de l’autre côté.»

En empruntant cette voie, la compagnie aérienne s’est concentrée sur la recherche d’économies tout en se positionnant pour servir les quelques passagers qui souhaitent encore voler. Lorsque le virus a dévasté les voyages en mars et avril, la compagnie aérienne a retiré des centaines d’avions de la circulation. Parmi les premiers à partir, il y avait les jets à deux couloirs utilisés pour les vols internationaux, qui ont chuté tôt lorsque les pays ont fermé leurs frontières. Les avions à un seul couloir – le type utilisé pour les liaisons intérieures – ont suivi peu de temps après.

Environ 150 avions ont été envoyés au stockage à long terme à Roswell, NM – oui, ce Roswell – où les conditions sèches sont mieux adaptées à la préservation à long terme des avions. Beaucoup d’autres étaient garés dans les aéroports principaux de United dans et à proximité de villes telles que Chicago, Washington et Newark, où les techniciens pouvaient plus facilement les remettre en service si nécessaire.

Depuis juillet, United a ramené plus de 150 des avions que la compagnie aérienne ou ses transporteurs régionaux avaient échoués, a-t-il déclaré jeudi. Environ 450 sont encore cachés, mais doivent être entretenus de manière à permettre une certaine flexibilité.

Pour bien faire les choses, Tom Doxey, vice-président senior de United pour les opérations techniques, et son équipe consultent des modèles créés par des informaticiens et sollicitent les conseils des équipes de maintenance. En règle générale, deux considérations sont importantes: le délai dans lequel un avion aura besoin d’un entretien substantiel et la probabilité qu’il soit parmi les premiers à recommencer à voler.

«Si vous avez un avion qui est peut-être moins susceptible de revenir bientôt, vous le voulez en quelque sorte à l’arrière du parking», a déclaré M. Doxey. « Il entre dans un stockage prolongé et il va probablement dans un endroit désertique. »

Alors que la demande de vols intérieurs augmentera, United utilisera très probablement des Airbus A320 ou Boeing 737 monocouloirs, ce qui en gardera beaucoup à portée de main, a-t-il déclaré. Il en va de même pour les Boeing 777 ou 767, qui peuvent être utilisés pour les voyages internationaux, chaque fois qu’ils rebondissent. Les avions qui ont récemment subi un entretien intensif sont également gardés à portée de main que ceux qui devraient bientôt faire l’objet d’un examen plus approfondi.

Heureusement pour M. Doxey et United, certaines tendances en matière de voyages ont commencé à émerger, ce qui facilite son travail. La plupart des personnes qui volent encore restent dans le pays, rendent visite à des amis et des parents ou passent des vacances à l’extérieur. Si les planificateurs des compagnies aériennes ont raison, les voyages vers les pistes de ski poudreuses de l’Ouest pourraient également reprendre bientôt. Ces vols permettraient d’utiliser les plus petits avions monocouloirs de United.

La planification des itinéraires dans ces périodes de vaches maigres peut être incroyablement complexe, les compagnies aériennes pesant une gamme de variables sur des ressources limitées. Non seulement les bons avions doivent être aux bons endroits, mais les planificateurs doivent s’assurer qu’ils disposent des agents d’embarquement, des bagagistes, des agents de bord et des pilotes nécessaires pour chaque vol – aller et retour – tout en essayant de s’adapter aux tendances de voyage erratiques. .

Pour prévoir la demande hivernale, M. Gupta et son équipe de planification nationale ont consulté les exploitants de stations et les membres du personnel près des stations de ski pour évaluer le nombre de vols que la compagnie devrait ajouter aux destinations enneigées. Sur la base des tendances récentes et historiques, ils ont également ajouté un mélange inhabituel de vols directs vers la Floride cet hiver en provenance du nord-est et du Midwest. Jeudi, United a commencé à proposer des tests de coronavirus avant le vol aux clients se rendant de San Francisco à Hawaï pour les aider à éviter les exigences de quarantaine de l’État et, espérons-le, à augmenter leurs ventes. Il prévoit également d’étendre le service sur des dizaines de routes vers des destinations tropicales à proximité et à l’intérieur des États-Unis et de reprendre des vols sur près de 30 routes internationales.

Cependant, avec peu de passagers voyageant à l’étranger, United a moins besoin de ses gros porteurs, qui représentent un quart de sa flotte. Mais il a trouvé une utilisation pour certains de ces plus gros avions: lorsque la demande de fret aérien a augmenté, United a mis ses 787 plus gros et économes en carburant pour transporter des marchandises.

Avant la pandémie, la compagnie aérienne effectuait plus de 300 vols quotidiens à l’étranger, mais ce chiffre est tombé à 11 au plus profond de la crise. Le mois prochain, la compagnie aérienne prévoit d’opérer plus de 150 départs internationaux chaque jour. Pour comprendre quand et comment cette demande pourrait se redresser, Patrick Quayle, qui supervise la planification du réseau international pour United, et son équipe suivent une gamme d’indicateurs, y compris les restrictions de voyage nationales, les habitudes de voyage des double citoyens et les liens économiques entre les pays.

«C’est un peu jouer aux Nations Unies et regarder les alliances et regarder les données des passeports, et c’est un peu instinctif, pour être tout à fait franc», a-t-il dit.

Aussi difficile que la planification ait été, elle le devient encore plus. Le stimulus fédéral adopté en mars, la loi CARES, a donné aux compagnies aériennes passagers 25 milliards de dollars pour aider à garder des dizaines de milliers de personnes employées. Cela a également rendu la vie un peu plus facile pour les planificateurs de réseau, leur permettant de moins se soucier de savoir si un vol couvrirait les coûts de main-d’œuvre, une dépense majeure, et les libérant pour faire des changements de dernière minute en sachant qu’il y avait beaucoup plus d’employés disponibles pour travailler que nécessaire. L’aide a cependant expiré le mois dernier et les perspectives d’un autre cycle de financement se sont largement estompées.

Il y a peut-être des raisons d’espérer, cependant. L’Administration de la sécurité des transports a contrôlé près d’un million de personnes aux points de contrôle de l’aéroport dimanche, le nombre le plus élevé depuis la mi-mars, bien que ce soit toujours moins de 40% du nombre contrôlé le même jour de la semaine l’année dernière. Quoi qu’il arrive dans les mois à venir, a déclaré M. Doxey, United est prêt: «Nous avons un plan en place.»