La boule de cristal de Palantir ne peut garantir un avenir radieux

Dans un marché chaud pour les actions de nouvelles technologies, c’était au tour de Palantir Technologies Inc. d’être à l’honneur la semaine dernière. Les débuts n’étaient pas un spectacle complet, et c’est bien – tout ne peut pas, ou ne devrait pas, être un chouchou du marché.

La société d’exploration de données, cofondée par le milliardaire et partisan de Donald Trump, Peter Thiel, est devenue publique via une cotation directe et a commencé à négocier à 10 $, au-dessus du prix de référence de 7,25 $ de la Bourse de New York. Un prix de 10 $ équivaut à une valeur marchande d’environ 22 milliards de dollars sur une base entièrement diluée, ce qui, bien que respectable, n’est pas beaucoup plus élevé que sa dernière levée de fonds privée en 2015 à 20 milliards de dollars. Palantir s’est échangé jusqu’à 11,42 $ mercredi avant de redescendre sous les 10 $ pour clôturer à 9,50 $.

Les investisseurs réclament de nouvelles inscriptions technologiques malgré les valorisations élevées des actions et l’effet amortisseur potentiel d’une épidémie de virus de la deuxième vague. Selon Renaissance Capital, le marché américain des introductions en bourse est en passe d’avoir son troisième trimestre le plus actif depuis l’ère du point-com il y a deux décennies, avec près de 80 transactions qui devraient rapporter environ 29 milliards de dollars au total. Une offre plus tôt ce mois-ci – la société d’entreposage de données à croissance rapide Snowflake Inc. – a grimpé en flèche depuis le début et a déjà plus que doublé son prix, faisant un profit net sur papier pour les investisseurs, y compris les émissions de réception plus silencieuses de Warren Buffett Berkshire Hathaway Inc. Palantir les investisseurs peuvent faire preuve de discernement même en période de mousse.

Palantir a été initialement formé pour aider les services de renseignement gouvernementaux et les agences militaires à automatiser leurs capacités de surveillance et s’est depuis étendu pour aider les entreprises à parcourir les données à des fins commerciales. Le nom de l’entreprise vient de la boule de cristal utilisée dans le «Seigneur des anneaux» de JRR Tolkien, mais la direction peut avoir du mal à vendre aux investisseurs sa vision des perspectives de l’entreprise.

Avant la cotation ce mois-ci, les dirigeants de Palantir ont présenté des perspectives financières optimistes, prévoyant un chiffre d’affaires d’environ 1 milliard de dollars et un bénéfice d’exploitation ajusté hors rémunération à base d’actions pour cette année – une première après plus d’une décennie de pertes annuelles importantes. Ils prévoient également une forte croissance des revenus de plus de 30% l’année prochaine. Une nouvelle confirmation de cette ligne optimiste est intervenue mardi soir, lorsque le ministère de la Défense a annoncé qu’il avait attribué un contrat de 91 millions de dollars à Palantir pour le laboratoire de recherche de l’armée.

Palantir, cependant, sous-estime peut-être l’impact potentiel des changements dramatiques en cours dans l’environnement culturel et politique à la suite de la vague de manifestations nationales de cette année contre l’injustice raciale. La clientèle de la société comprend plusieurs services de police municipaux et le département de la sécurité intérieure, selon Bloomberg News, et l’examen minutieux de l’utilisation de son logiciel d’extraction de données par les organismes d’application de la loi fédéraux et locaux augmentera certainement grâce à la confidentialité et au profilage. problèmes de discrimination. À titre d’illustration, récemment, Amnesty International a critiqué le travail de Palantir auprès de l’Immigration and Customs Enforcement, affirmant que son logiciel risquait de contribuer à des violations des droits humains des migrants et des demandeurs d’asile. Palantir n’a pas répondu à une demande de commentaire sur le rapport.

L’élection présidentielle de novembre pourrait également avoir de graves conséquences pour Palantir. Fin août, lors de sa première demande de cotation en bourse, j’avais noté à l’époque que la société avait explicitement averti dans son prospectus que des changements dans les «postes de direction des agences dans le cadre de l’élection présidentielle de 2020» pourraient nuire à ses activités. C’est facile à voir comment tout vent arrière d’avoir un partisan de Trump en tant que co-fondateur pourrait facilement se transformer en vent contraire avec une perte de Trump.

Ce ne serait pas idéal pour Palantir car le segment gouvernemental est toujours un moteur essentiel de sa croissance. L’année dernière, les ventes de l’entreprise aux entités gouvernementales représentaient environ la moitié de ses revenus et ont augmenté de plus du double du taux de ses activités commerciales. Et puis il y a le risque de concentration des clients. Alors que les meilleures sociétés de logiciels cloud comme Snowflake ont un éventail diversifié de milliers de clients, la base de clients de Palantir ne compte que 125, les 20 plus gros clients représentant les deux tiers de son chiffre d’affaires l’année dernière. La perte d’un ou deux clients clés serait un coup dur pour ses finances.

Donc, avec la montée de Joe Biden dans les sondages contre Trump, cela devient de plus en plus problématique pour les perspectives de Palantir. Une administration démocratique aura probablement des priorités de financement et des lignes directrices en matière de liberté civile très différentes pour les programmes gouvernementaux par rapport à l’actuelle. Les quatre prochaines années peuvent être beaucoup plus difficiles, même pour une entreprise nommée d’après une pierre magique qui voit tout.

Bloomberg